Globered
Consigue tu propia pgina web
0 0 0

el escaramujo

Por: marlonadrian | Creado: 05/05/2011 19:21 |
Escaramujo
Cuando madura, el escaramujo se vuelve rojo y atrae a mamferos y aves, que lo comen como parte de su dieta. Las semillas tienen una envuelta que resiste los jugos gstricos y los animales las expulsan intactas, asegurando as la dispersin de la planta.
Dorling Kindersley

0 0 0

pisos de vegetacion

Por: marlonadrian | Creado: 05/05/2011 19:14 |
Pisos de vegetacin
Pisos de vegetacin
1 INTRODUCCIN

Pisos de vegetacin, franjas vegetales de aspecto relativamente homogéneo y composicin caracterstica que recubren las laderas montaosas, es decir, cada una de las series de vegetacin que se escalonan y diferencian en una montaa. Alexander von Humboldt, con sus ascensiones al pico del Teide (Espaa), al Chimborazo (Ecuador) y a otras montaas andinas, describi la distribucin altitudinal de la vegetacin, que se dispone en bandas concéntricas alrededor de la cumbre. La biogeografa también emplea el término en relacin con los cambios de vegetacin latitudinales.

Una catena es el conjunto de comunidades vegetales contiguas ordenadas en funcin de algn factor ecolgico cambiante (temperatura, humedad, topografa). Una catena altitudinal, también llamada cliserie o zonacin altitudinal, hace referencia a la distribucin de la vegetacin en pisos o cinturones en funcin de la temperatura cambiante con la altitud. Una catena latitudinal tiene en cuenta la latitud en vez de la altitud.

2 PISOS DE VEGETACIN O BIOCLIMTICOS

La temperatura y las precipitaciones varan con la altitud y la latitud. La distribucin de la vegetacin en pisos o franjas en funcin de la temperatura cambiante con la altitud es especialmente patente en el caso de las montaas: cada 100 m de ascenso baja la temperatura 0,65 C y se incrementan las precipitaciones. La precipitacin suele aumentar hasta cierto grado de intensidad (ptimo pluviométrico o piso nublado, muy marcado en las montaas tropicales); por el contrario, las cumbres suelen sufrir un déficit pluviométrico.

Pero este tipo de cambios se da también en sentido latitudinal, siendo entonces ms suaves, pues se necesitan unos 100 km hacia el polo geogrfico ms prximo para que se dé un descenso similar en la temperatura media anual.

De la influencia del clima sobre la ordenacin altitudinal nace el concepto de piso bioclimtico, definido como cada uno de los tipos o espacios termoclimticos que se suceden en una cliserie altitudinal o latitudinal. Normalmente se habla de pisos o cliserie de vegetacin referidos a la distribucin y variacin en funcin de la altitud.

3 FACTORES DETERMINANTES EN LA DISTRIBUCIN ALTITUDINAL DE LA VEGETACIN

Adems de las fuertes limitaciones impuestas por la temperatura y las precipitaciones, se deben tener en cuenta otros factores de diferenciacin y matizacin. La altitud a la que se forman los distintos pisos es diferente en la vertiente expuesta al sol o solana (llamada adret en los Alpes) y en la expuesta a la sombra o umbra (ubac en los Alpes).

Esta variacin de vegetacin se ve acentuada por otro contraste espectacular en las regiones montaosas entre las vertientes orientadas al viento, llamadas de barlovento, que reciben la lluvia y estn cubiertas de vegetacin densa, y las laderas protegidas del viento, las vertientes de sotavento, ms secas y de vegetacin ms rala.

Otros factores locales pueden alterar el orden altitudinal: los aludes, las lenguas de glaciar, las inversiones térmicas, las coladas volcnicas, la naturaleza del material litolgico (rocoso) y la accin antrpica (humana).

4 NDICES BIOCLIMTICOS

Existen algunos ndices bioclimticos, es decir, valores que se obtienen mediante frmulas que combinan de forma variada algunos parmetros climticos y ciertos factores como la altitud o latitud, que se usan comnmente para caracterizar un territorio. Los ndices bioclimticos permiten reconocer reas climticamente homogéneas que cuentan con tipos de vegetacin (especies, comunidades, series) parecidos.

Para diferenciar pisos bioclimticos a escala mundial de forma objetiva se puede usar el ndice de termicidad (It) de Rivas-Martnez (1983). El ndice combina la temperatura media anual (T), la temperatura media de las mnimas del mes ms fro (m) y la media de las mximas del mismo mes (M), expresndose as: It = (T + m + M) x 10. La bondad de este ndice se basa en que el valor de las mnimas del mes ms fro (m) y su correccin en cuanto a su duracin a lo largo del da, con la media de las mximas también del mes ms fro, opera como factor limitante en la ley del mnimo. Esta ley, enunciada por Liebig, dice que, en cada caso, el crecimiento, el desarrollo fisiolgico, es decir, el que una planta pueda vivir en un lugar determinado, vienen definidos o limitados por aquel factor que existe en cantidad relativamente pequea. En el caso del ndice de termicidad el factor en mnimo o limitante son las temperaturas mnimas.

Se han podido establecer buenas correlaciones entre la vegetacin y los ndices de termicidad en Europa, frica del norte y América tropical, si bien dichos ndices han debido ser compensados para climas extratropicales excesivamente ocenicos o continentales.

5 PRINCIPALES PISOS DE VEGETACIN

En las montaas de Europa occidental se pueden distinguir cinco pisos principales: colino (parte inferior de la ladera; cultivos de vid y cereales); montano (bosques de hoja ancha); subalpino (bosques de conferas); alpino (praderas, pastos); y nival (nieves perpetuas, glaciares). Las transiciones entre pisos de vegetacin son ms bien mosaicos cambiantes que lneas rgidas y uniformes, aunque en los Alpes septentrionales, el lmite entre el piso subalpino y el nival (hacia los 1.800 m de altitud), es decir, entre los rboles y la pradera alpina, es particularmente ntido.

Un anlisis ms detallado asocia caractersticas topogrficas (basal, de llanura, colino, montano), geogrficas (alpino, subalpino, tropical, mediterrneo), ecolgicas (clido, templado, fro, nival, nublado), botnicas (robledal, hayedo-abetal, de bamb, brezal arbustivo, hierbas gigantes), fisonmicas (bosque, praderas, tundra alpina) o dinmicas (competencia entre rboles y herbceas).

Este modelo alpino de estratificacin de la vegetacin (colino, montano, subalpino, alpino y nival) se ha utilizado muchas veces fuera de su contexto de origen para describir los pisos de otros sistemas montaosos, adaptndose con nomenclaturas asociadas e interrelacionadas.

Aunque el fenmeno de la zonacin tiene valor planetario, cada regin o grupo de regiones biogeogrficas afines presenta sus particulares pisos bioclimticos, con sus comunidades vegetales de estructura y composicin florstica particulares. En conjunto se conocen con cierto detalle los pisos bioclimticos correspondientes a las regiones o grupos de regiones biogeogrficas mediterrnea (6 pisos), eurosiberiana (5 pisos), macaronésica (5 pisos), andina (6 pisos) y amaznica (3 pisos).

En el mapa bioclimtico de Sudamérica y segn la clasificacin de Rivas-Martnez, la zona de la Patagonia presenta seis pisos bioclimticos: termoboreal, mesoboreal, supraboreal, oroboreal y mesopolar, crioroboreal y suprapolar, y atérmico, cada uno de ellos con variantes segn la humedad atmosférica u ombrotipo. Por otra parte, la regin mediterrnea de la pennsula Ibérica presenta seis pisos bioclimticos: termomediterrneo (desde el nivel del mar a los 300400 m sobre el nivel del mar), mesomediterrneo (desde 400 a 750 m), supramediterrneo (desde 750 a 1.500 m), oromediterrneo (1.500 a 2.200 m) y crioromediterrneo (a partir de los 2.220 m).

6 ELABORACIN DE UNA CLISERIE ALTITUDINAL

Una cliserie altitudinal se puede representar en un grfico esquemtico en el que figuren los diferentes pisos de vegetacin de una zona montaosa. Cuando se representan en seccin, los pisos de vegetacin forman una serie de tramos que van desde el piedemonte hasta la cima.

Para la construccin e interpretacin de una cliserie altitudinal se necesitan conocer previamente dos aspectos fundamentales relacionados con el territorio a analizar: los intervalos de altitud que marcan los pisos de vegetacin y las principales especies o formaciones vegetales correspondientes a cada piso de vegetacin.

Con esa informacin se puede construir una cliserie de vegetacin. El grfico debe basarse en un eje de coordenadas sobre el que se traza el contorno de una montaa (representado con una pirmide, un tringulo...). La base se corresponde con el eje horizontal. En el eje vertical se marcan y escriben los lmites altitudinales: por ejemplo, en el caso de elaborarse una cliserie del Everest, al superar la cumbre los 8.850 m, el mximo valor del eje vertical ser 9.000 metros. La informacin recopilada sobre especies vegetales predominantes a cada altitud permitir delimitar varias franjas de un color diferente para cada altitud y aadir smbolos pictogrficos cuyo significado aparezca en una leyenda.

7 ADAPTACIN DE LOS SERES VIVOS A LOS CAMBIOS ALTITUDINALES

La flora y la fauna de los pisos de vegetacin ms altos presentan adaptaciones notables vinculadas con las fuertes limitaciones impuestas por el fro, la intensa insolacin, los vendavales violentos y las nieves.

Las especies vegetales son a menudo diferentes de las que viven en los valles y exclusivas de estas regiones (véase Endemismo). El enanismo y los portes tendidos, rastreros o almohadillados combinados con hojas reducidas, coriceas, a veces espinosas, son rasgos comunes. Los vivos colores de la floracin de las especies herbceas componen ricas y efmeras paletas estivales.

Muchos animales estn cubiertos de pelaje blanco en invierno (homocroma). La hibernacin les permite, en particular a las marmotas, subsistir durante la estacin fra. Los gruesos panculos adiposos y el pelo brillante de los mamferos o el plumaje protector de las aves son otras tantas formas de adaptacin al viento y al fro. Gracias a estos mecanismos la pantera de las nieves puede, por ejemplo, vivir en el Himalaya a altitudes de hasta 6.000 metros. El yak tibetano y las llamas del Per viven entre los 4.000 y los 6.000 metros.

En los Alpes hay lquenes, rannculos, gencianas, ratones de campo y colémbolos, a altitudes superiores a los 4.200 metros. La disposicin en pisos seala también el lmite entre los mundos de lo viviente y de lo mineral.

Las personas hemos explotado estos medios montaosos en beneficio de actividades agropecuarias, como la construccin de bancales para el cultivo o llevando a cabo la trashumancia, que consiste en el desplazamiento local de ganados desde el fondo de los valles hasta las cumbres prximas en busca de pastos alpinos o en desplazamientos ms largos desde las llanuras hacia los prados estivales de montaa.

El cambio altitudinal de la cubierta vegetal en distancias muy cortas es particularmente espectacular en la montaa, y estas unidades paisajsticas, dispuestas en las laderas como los pisos de una casa, reciben con frecuencia nombres locales. En México y los Andes se habla, en funcin de las variaciones ecolgicas altitudinales, de tierras calientes, templadas, fras y heladas.


0 0 0

los habitantes del amazonas

Por: marlonadrian | Creado: 05/05/2011 19:12 |
Los 'habitantes' del Amazonas
Los 'habitantes' del Amazonas

El Amazonas, el segundo ro ms largo del mundo, constituye el hbitat natural de una gran cantidad y variedad de animales. El texto que sucede a esta breve introduccin recoge las principales especies acuticas, as como las aves de la regin que, aunque nidifiquen y descansen sobre los rboles de la ribera, se alimentan de los peces que pueblan las aguas de este caudaloso curso fluvial.

Fragmento de El Amazonas, el infierno verde.

De José Manuel Rubio Recio.

Captulo III: La vida animal: un mundo de especialistas.

Las aguas amaznicas son muy ricas en peces. Lo sabamos porque la pesca era una actividad usual en las tribus primitivas. La investigacin nos lo prueba después. Al igual que también nos dice que son ms ricos los ros brancos que los ros pretos, porque las aguas de estos ltimos son ms pobres en nutrientes. Se estima que las cuatro quintas partes de las 2.500 especies de peces fluviales de Suramérica habitan en el Amazonas y el Orinoco. En un radio de treinta km en torno a Manaos se han colectado 700 especies. Vamos a hablar de algunas significativas.

Desde un punto de vista econmico, un pez de gran valor en el abastecimiento de las poblaciones del ro es el piraruc o pez rojo gigante (Arapaima gigas), que puede alcanzar los cuatro metros de largo y los cien kg de peso.

An los hay mayores en el numerossimo grupo de los llamados peces gato, tetraodontos, aunque entre ellos hay también especies muy pequeas.

Dentro de este mismo orden est incluido un pez, que ms parece por su forma una anguila gigante y gruesa, que tiene la propiedad de producir descargas eléctricas potentes. Por eso se le llama anguila eléctrica (Electrophorus electricus), aunque también se la conoce con el nombre de gimnoto. Hay un reducidsimo nmero de peces que, como éste, pueden producir descargas eléctricas, pero ninguno con la intensidad de la anguila eléctrica, a la que se le han medido descargas de 550 voltios como cosa normal. Cabeza y cola son los polos de esta batera viviente: el choque de la cabeza con la presa produce una desviacin del campo magnético y salta la corriente hacia la presa atontndola o inmovilizndola, cosa que puede ocurrir hasta con los grandes mamferos domésticos. Por qué no se autoelectrocutan estos peces? Cmo han desarrollado los rganos eléctricos? Cmo es que permanecen aislados en un medio tan buen conductor de la electricidad como es el agua?. Son muchas las preguntas que se pueden hacer, y siguen sin contestar, sobre este pez amaznico que prefiere las aguas tranquilas y semipantanosas a las movidas y rpidas.

Son famosos los peces llamados piraas (Serrasalmidae), pero dentro de las diversas especies que habitan el Amazonas slo algunas hacen honor a su fama de carnvoras. Poseen unas mandbulas potentes con dientes afilados y cortantes, desproporcionados con respecto a unos cuerpos que no suelen superar los 25 o 30 centmetros. Operan en manadas de cientos de individuos y es la presencia de la sangre y su olor lo que despierta su agresividad. Si el ataque se produce, en pocos minutos pueden dejar limpio de carne el esqueleto del animal atacado, por grande que sea.

Son mltiples las especies de peces que consumen insectos y, sobre todo, mosquitos. Y una especie en concreto, el gupy (Lebistes reticulatus), que es un pez pequeito, con poblaciones elevadsimas y de rpida multiplicacin, ha sido introducido en otros lugares de la tierra como instrumento de lucha biolgica contra las plagas de mosquitos.

Las aguas de algunos grandes ros de la Tierra han sido penetradas por especies estrictamente marinas y se han acomodado a ellas, diferencindose, ms o menos, de sus congéneres ocenicos. Pertenecen al grupo de los mamferos marinos y en el Amazonas existen dos de estas criaturas: el buto, delfn amaznico o ina (Inia geoffroyensis), y el manat (Trichechus inunguis).

El buto o ina pertenece, como su otro nombre indica, a los delfines fluviales (Stenidae) y es, por lo tanto, un cetceo. Tiene un tamao de poco ms de dos metros y se alimenta de peces pequeos y medianos. Al ser animales de respiracin pulmonar, tienen que emerger peridicamente para respirar y lo hacen de forma muy ruidosa. Como los marinos, son inteligentes y domesticables y en ellos se apoyan algunas leyendas de sirenas. Sin que se sepa bien por qué, los indgenas los respetan. En relacin con ello, s es ms sorprendente saber que ese respeto es un fenmeno generalizado a todos los delfines fluviales de otros ros de la Tierra.

El manat pertenece al orden Sirenia y vive en la zona comprendida entre la desembocadura e Iquitos. A diferencia del anterior es herbvoro y consume plantas acuticas. Como sus congéneres ocenicos, las vacas marinas, es voluminoso y puede pesar varios quintales. Dispone de una especie de vlvulas en los orificios nasales, que abre al emerger para respirar. Come hasta llenar su estmago y hace la digestin varado en aguas someras con la nariz fuera del agua.

Acuticas son tortugas y caimanes, pero en determinados momentos utilizan la tierra.

Hay no menos de siete especies de tortugas en el Amazonas de las que una, al menos, ha sido siempre predada por el hombre. Incluso hoy, la demanda se ha extendido fuera del rea y las capturas excesivas estn poniendo en peligro a la especie. Se trata de la tortuga llamada charapa o arrau (Podocremis expansa), de la que nos habl ya Alejandro de Humboldt. Durante el celo y, sobre todo, durante la puesta se renen por millares en islas y playazos, y esos son los momentos de la captura o de la cosecha de huevos. Algunas tribus colectan cras y huevos y los transportan a lagunazos controlados, en los que les proporcionan alimento, cebndolas hasta el oportuno momento de consumirlas. El rendimiento de carne obtenida por este procedimiento, comparado con el que se obtiene con la prctica ganadera en la Amazonia, es notablemente alto. Hasta 400 veces mayor por unidad de superficie. Si en vez de la tradicional predacin se generalizase este sistema, conservaramos la especie tratndola como un recurso renovable, que es lo que debe hacerse.

El caimn negro del Amazonas (Melanosuchus niger) es el equivalente al cocodrilo africano y, como él, puede alcanzar algo ms de 4 m de largo. Mayor es el Crocodilus intermedius, que alcanza los 7 m. Los yacarés (caimn), en cambio, son ms pequeos que los primeros. Cada una de las especies ocupa un tipo determinado de aguas, ms o menos profundas y ms o menos rpidas. Todos comen carne y prefieren capturar a aquellas presas que se aventuran por las orillas, pudiendo, los mayores, en ocasiones, atacar al hombre. Las tortugas son otras de sus presas favoritas. Resultan fciles de ver para el habituado, aunque parecen troncos varados en las orillas bajas de los ros.

Con la abundancia de pesca que citamos al principio de este epgrafe, no resulta raro que el Amazonas posea la especie de nutria ms grande de las existentes, la arirai (Pteroneura brasilensis), cuyo cuerpo slo llega a un metro de largo. Adems, hay otras dos especies ms pequeas. Las nutrias, en general, son de hbitos nocturnos y durante el da reposan refugiadas en alguna cueva. Sin embargo, la arirai es diurna y no excesivamente difcil de ver.

El continente de los marsupiales, que son unos mamferos arcaicos, es Australia, en donde se han conservado, frente a otros continentes, por el aislamiento en que ha permanecido. Suramérica, también aislada en otras épocas, pero unida con posterioridad, perdi la mayora de las especies de aquella fauna, pero conserva algunas, las zarigeyas. En su mayora son nocturnas y arborcolas, salvo una, la cuica (Chironectes) que resulta ser el nico marsupial de hbitos acuticos del mundo. Nada con facilidad gracias a sus patas posteriores palmeadas, haciendo sus giras por las aguas mansas de las orillas de los ros en busca de peces, ranas y crustceos diversos que componen su dieta.

Si bien no es lo mayor del ro, s se la considera el monstruo amaznico por excelencia. Me refiero a la serpiente anaconda (Eunectes murinus) que, aunque prefiere como medio el agua para vivir, la podemos encontrar haciendo incursiones por las orillas y sus rboles. Sobre sus dimensiones se ha especulado mucho, exagerndolas; hoy, se admite como longitud normal la de ocho m, a pesar de lo cual no es la mayor del mundo, récord que posee una pitn asitica. Captura a los animales que se aproximan a beber a las orillas y mata por constriccin.

En el mundo de las aves hay diferentes grupos que estn vinculados a las aguas para su alimentacin, aunque para su nidificacin, cra y reposo puedan utilizar los rboles. Enumerando slo los que cuentan con mayor nmero de especies, estn, por un lado, las antidas y afines; por otro, los limncolos; y, finalmente, las zancudas. Al no existir espacios abiertos no son tan significativas como en ellos, pero constituyen conjuntos numerossimos.

Cigeas, garzas e ibis son muy llamativas. Impresiona el garzn soldado (Jabiru nycteria) con su metro treinta de alto, su cuello de botella su largo y grueso pico. El garzn cenizo (Ardea herodias) y la garza morena (Ardea cocoi) también rebasan el metro de altura y pescan disparando su cuello y pico con rapidez fulgurante. Los mayores contrastes de colorido nos lo proporcionan las varias especies de garzas blancas y los ibis blancos, corocoros blancos (Eudocimus albus), con los ibis rojos, corococos colorados (Eudocimus ruber) y las esptulas rosadas (Ajaia ajaja), tanto en solitario como mezcladas.

Las antidas son menos conspicuas y solo se registran diez especies en el Amazonas, con los ms diversos hbitos, habiendo una, el pato de los torrentes (Merganetta armata), que, como su nombre comn indica, prefiere las aguas de los rpidos o torrentes.

Los limncolos y los rllidos, que son otro grupo nutrido, constituyen una legin innumerable de especies. Lo que nos ocurre con las aves acuticas es que, por su capacidad de desplazamiento, muchas, sin ser migrantes, s son divagantes, y no son tan exclusivas de determinadas regiones como algunas de las terrestres.

Si hubiera que resear algn ave, relativamente vinculada al ro, por su carcter excepcional, acudiramos al hoatzin (Opisthocomus hoazin), también llamado faisn oloroso, por su porte corpulento, su olor almizclado y su cresta despeinada. Se instala en los rboles o arbustos de las orillas de los ros o los pantanos y es muy torpe de vuelo y actitudes. Incluso para moverse entre las ramas tiene que ayudarse de apoyos con las alas y la cola. Es vegetariano y su alimento lo constituyen, entre otros, las hojas de mangle. Sus cras logran ms movilidad porque desarrollan unas garras suplementarias en el codo del ala, con las que se enganchan a las ramas, equilibrndose.

Fuente: Rubio Recio, José Manuel. El Amazonas, el infierno verde. Madrid: Biblioteca Iberoamericana. Ediciones Anaya, S.A., 1988.


0 0 0

los dinosaurios y los reptiles

Por: marlonadrian | Creado: 05/05/2011 19:11 |
Paleontologa
Paleontologa
1 INTRODUCCIN

Paleontologa, estudio de la vida prehistrica animal y vegetal, que se realiza mediante el anlisis de restos fsiles. El estudio de estos restos permite a los cientficos determinar la historia de la evolucin de organismos extintos, de la misma manera que si fueran organismos vivos. La paleontologa también desempea un papel principal en el conocimiento de los estratos rocosos o capas de la Tierra. Esta ciencia contribuye a la elaboracin de mapas geolgicos muy precisos, esenciales en la prospeccin de petrleo, agua y minerales. Para ello se utiliza informacin minuciosa sobre la distribucin de los fsiles en los estratos y diferentes métodos de datacin para estimar la edad de las rocas.

Hasta comienzos del siglo XIX, en que se establecieron los principios bsicos de la geologa moderna, no se conoca la verdadera naturaleza de los fsiles. Desde el siglo XVI, los eruditos debatan sobre el origen de los fsiles. Algunos ya postulaban la concepcin moderna de que los fsiles eran restos de animales y vegetales prehistricos, aunque otros los consideraban rarezas de la naturaleza o creaciones del demonio. Durante el siglo XVIII se crea que los fsiles eran reliquias del diluvio universal, citado en la Biblia.

2 ESTRATIGRAFA Y FSILES

Los paleontlogos consiguen la mayor parte de su informacin mediante el estudio de los depsitos de rocas sedimentarias que forman estratos y que se han ido sucediendo durante millones de aos. Adems, la mayora de los fsiles se encuentran en estas rocas sedimentarias. También se utilizan los fsiles, as como otras caractersticas de las rocas, para comparar los estratos de distintas zonas del mundo, gracias a lo cual se puede determinar si los estratos se depositaron durante el mismo periodo de tiempo o bajo las mismas condiciones ambientales. Toda esta informacin ayuda a realizar un anlisis global de la evolucin de la Tierra. El estudio y comparacin de los estratos geolgicos se llama estratigrafa.

Los fsiles proporcionan muchos datos tiles para poder comparar los estratos. Algunos de ellos, llamados fsiles gua, son de gran importancia debido a su amplia distribucin geogrfica y al corto margen temporal de su aparicin sobre la Tierra. Representan, por tanto, especies que estuvieron muy repartidas y que vivieron en periodos breves de tiempo. Los mejores fsiles gua son los de los organismos marinos. Estos animales evolucionaron con rapidez y se extendieron por gran parte del mundo. Los paleontlogos dividen los ltimos 570 millones de aos de la historia de la Tierra en eras, periodos y épocas. La divisin anterior de la historia geolgica se conoce con el nombre de tiempo precmbrico, que comienza con el nacimiento de la Tierra, probablemente hace ms de 4.000 millones de aos.

La evidencia ms antigua de vida en el planeta es el fsil microscpico de una bacteria que vivi hace 3.600 millones de aos. La mayora de los fsiles precmbricos son diminutos. Las especies de mayor tamao que vivieron en el precmbrico superior eran blandas y no tenan caparazn o parte dura alguna, por lo que no pudieron formar fsiles. Los primeros restos fsiles abundantes de animales algo mayores son de hace 600 millones de aos.

3 LA ERA PALEOZOICA

Dur hasta hace 245 millones de aos. Se divide en periodos: cmbrico, ordovcico, silrico, devnico, carbonfero y pérmico. Los fsiles gua de la primera mitad del paleozoico son algunos invertebrados como trilobites, graptolitos y crinoideos. Los correspondientes a la segunda mitad de esta era comprenden algunos fsiles de plantas y de vertebrados, como peces y reptiles.

3.1 Periodo cmbrico

Al principio del periodo cmbrico, hace 570 millones de aos, la vida animal estaba confinada por completo a los mares. Al final del periodo, todos los filos (categora mxima en taxonoma) del reino animal ya existan, excepto los vertebrados. Los animales ms caractersticos fueron los trilobites, unas formas primitivas de artrpodos, que alcanzaron su mximo desarrollo en este periodo y que comenzaron a extinguirse al final de la era paleozoica. Aparecieron los primeros caracoles, as como los moluscos cefalpodos. Otros grupos animales representativos del cmbrico fueron los braquipodos, los briozoos y los foraminferos. En el reino vegetal las plantas predominantes eran las algas en los océanos y los lquenes en la tierra.

3.2 Periodo ordovcico

Los animales ms caractersticos de este periodo, que comenz hace 510 millones de aos, fueron los graptolitos, pequeos hemicordados (animales que posean una estructura anatmica precursora de la espina dorsal) coloniales. Aparecieron los primeros vertebrados, unos peces primitivos, y los corales. Los animales ms grandes fueron unos cefalpodos (moluscos), que tenan un caparazn de unos 3 m de largo. Las plantas eran similares a las del periodo anterior.

3.3 Periodo silrico

Este periodo se inici hace 439 millones de aos. El avance evolutivo ms importante fue la aparicin del primer animal de respiracin aérea, un escorpin. Se han encontrado fsiles de este organismo en Escandinavia y Gran Bretaa. El primer fsil clasificado de una planta vascular (plantas terrestres con tejidos que transportan el alimento), pertenece a este periodo. Eran plantas simples cuyos tallos y hojas no estaban diferenciados.

3.4 Periodo devnico

Las formas de vida animal predominantes en este periodo, que comenz hace 408,5 millones de aos, fueron varios tipos de peces, que abarcaban tiburones, dipnoos, peces acorazados y una forma primitiva de peces con escamas ganoideas, a partir de los cuales evolucionaron probablemente los ancestros de los anfibios. Algunos restos fsiles encontrados en Pensilvania y Groenlandia, indican que ya existan los primeros anfibios. También haba corales, estrellas de mar, esponjas y trilobites. El primer insecto conocido se ha encontrado en rocas devnicas.

De este periodo se conservan un nmero considerable de plantas fosilizadas; durante él se desarrollaron las plantas leosas, y a finales del devnico lo hicieron otras plantas terrestres, como helechos, helechos con semillas, equisetos y unos rboles de tronco escamoso relacionados con los actuales selagos. Aunque en la actualidad los equivalentes a estos grupos son plantas pequeas en su mayora, en el devnico fueron especies de gran tamao y casi arborescentes. Algunos restos fsiles sugieren la existencia de bosques; incluso han aparecido tocones petrificados (mineralizados) de grandes plantas del devnico que medan unos 60 cm de dimetro.

3.5 Periodo carbonfero

El periodo carbonfero comenz hace unos 362,5 millones de aos. Durante la primera parte de este periodo haba una gran variedad de equinodermos y foraminferos en los mares, que incluso superaban a las formas animales que aparecieron en el devnico. Extraos tiburones, como los estetacndidos, predominaron entre todos los grandes organismos marinos. Los anfibios se extendieron y diversificaron. Crassigyrinus era un anfibio con forma de reptil, cabeza y boca grandes y patas de tamao reducido, adaptado a la vida acutica. Diversas plantas terrestres comenzaron a diversificarse y a aumentar de tamao, sobre todo en zonas pantanosas.

En la segunda parte del carbonfero surgieron los reptiles, adaptados a la vida terrestre, que evolucionaron a partir de los anfibios. Otros animales de este periodo fueron los arcnidos, las serpientes, los escorpiones, ms de 800 especies de ranas y los insectos ms grandes que han existido (haba una especie parecida a las libélulas, con una envergadura de ala de 74 cm). Los vegetales mayores eran unos rboles escamosos, cuyos troncos medan ms de 1,8 m de dimetro en la base y tenan una altura de 30 metros. También haba unas gimnospermas primitivas llamadas Cordaites, que tenan tallos carnosos, estaban rodeadas por una cubierta leosa y eran ms delgadas y ms altas que los anteriores. También aparece en este periodo la primera confera verdadera (una forma avanzada de gimnosperma, que consiste en una planta vascular con semillas, pero sin flores).

3.6 Periodo pérmico

Este periodo comenz hace 290 millones de aos y durante el mismo ocurrieron sucesos tan relevantes como la desaparicin de gran parte de los organismos marinos y la rpida evolucin y expansin de los reptiles. Los reptiles de este periodo fueron, a grandes rasgos, de dos tipos: reptiles semejantes a los lagartos, completamente terrestres, y reptiles semiacuticos lentos. De entre todos, fueron un pequeo grupo, los Terpsidos, los que dieron lugar a los mamferos. La vegetacin estaba constituida sobre todo por helechos y conferas.

4 LA ERA MESOZOICA

También se denomina con frecuencia la era de los reptiles, debido a que esta clase animal domin la Tierra durante todo este tiempo. Comenz hace 245 millones de aos e incluye los periodos trisico, jursico y cretcico. Los fsiles gua de esta era son un grupo de cefalpodos extintos, llamados amonites, y ciertas formas extintas de los dlares de arena y los erizos de mar.

4.1 Periodo trisico

Los reptiles mesozoicos ms destacados, los dinosaurios, aparecieron por primera vez en este periodo, que comenz hace 245 millones de aos. Los dinosaurios del trisico no eran tan grandes como lo seran sus descendientes al final de la era. Eran animales de pequeo tamao que corran sobre sus dedos posteriores, balanceando su cuerpo con fuerza; tenan una cola carnosa y rara vez excedan los 4,5 m de longitud. Otros reptiles del periodo son criaturas acuticas como el ictiosaurio y reptiles voladores como el pterosaurio.

En este periodo aparecieron los primeros mamferos. Los restos fsiles de estos animales estn muy fragmentados, pero parece que eran de pequeo tamao y de apariencia similar a un reptil. En el mar surgieron los telesteos, los primeros ejemplares de los peces seos modernos. La vida vegetal del trisico inclua una gran variedad de algas marinas. En tierra, la vegetacin predominante inclua especies de hoja perenne como los ginkgos, las conferas y las palmeras. También haba pequeos equisetos (colas de caballo) y helechos, que ya existan antes, aunque comenzaron a extinguirse los miembros de mayor tamao.

4.2 Periodo jursico

El periodo jursico empez hace 208 millones de aos y durante este periodo los dinosaurios continuaron evolucionando con gran variedad de tamaos y diversidad de formas. Una clasificacin general de los mismos incluye: los saurpodos, que eran cuadrpedos corpulentos como el Apatosaurus (antes Brontosaurus); dinosaurios carnvoros bpedos, como el Tyrannosaurus; dinosaurios herbvoros bpedos, como el Trachodon; y los dinosaurios acorazados cuadrpedos, como el Stegosaurus. También haba reptiles alados como el pterosaurio (pterodctilo), que durante el jursico desarroll sus pequeas alas hasta alcanzar una envergadura de 1,2 m. Los reptiles marinos eran los plesiosaurios, de cuerpo aplanado como el de las tortugas, cuello largo y aletas anchas para nadar; los ictiosaurios, parecidos a los delfines, y unos cocodrilos primitivos.

Los mamferos del jursico eran menores que cualquier perro de pequeo tamao y se incluan en cuatro rdenes. Haba ya insectos de rdenes actuales que incluan polillas, moscas, escarabajos, saltamontes y termitas. Los crustceos estaban representados por langostas y camarones y los moluscos por grupos hoy extintos como amonites y belemnites. Estos ltimos presentaban, al igual que los calamares, un caparazn interno. La vida vegetal durante el jursico estuvo dominada por las ccadas, plantas de troncos gruesos parecidas a palmeras. Los fsiles de plantas del jursico estn distribuidos tanto en zonas templadas de la Tierra como en las regiones polares, lo cual indica que el clima era suave y uniforme.

4.3 Periodo cretcico

An durante este periodo, que se inici hace 145 millones de aos, los reptiles fueron las formas de vida dominantes. Los cuatro tipos de dinosaurios que se encontraban en el periodo anterior an subsistan y adems surgi el grupo de los dinosaurios con cuernos. A finales del cretcico, hace 65 millones de aos, todas estas criaturas comenzaron a extinguirse. El pterosaurio ms grande que ha existido vivi en esta época. En Texas (Estados Unidos) se descubri un fsil de este animal con una envergadura de alas de ms de 1,5 metros. Otros reptiles eran las serpientes y los lagartos. Se han descubierto también varios tipos de aves cretcicas, como el Hesperornis, un ave buceadora de 1,8 m de largo que tena alas vestigiales y era incapaz de volar. Los mamferos incluan a los primeros marsupiales, muy parecidos a las zarigeyas actuales, y a los primeros animales placentarios, pertenecientes a un grupo de insectvoros. Aparecieron también los cangrejos y varias clases de peces modernos.

El paso evolutivo ms importante en el reino vegetal durante el periodo cretcico es el desarrollo de las angiospermas (plantas con flor), cuyos fsiles aparecen en formaciones rocosas cretcicas. Se desarrollaron las plantas caducifolias, entre las que se encontraban la higuera, el magnolio, el sasafrs y el chopo. Al final del periodo aparecen muchas de las especies modernas de rboles y arbustos, que representan ms del 90% de las plantas conocidas de este periodo. Entre los fsiles del cretcico medio se encuentran restos de hayas, acebos, laureles, arces, robles, pltanos y nogales. Algunos paleontlogos creen que estos rboles caducifolios (que pierden las hojas cclicamente), ya existan en el jursico pero crecieron slo en zonas altas, cuyas condiciones no son favorables para la conservacin de restos fsiles.

5 LA ERA CENOZOICA

La era cenozoica comenz hace 65 millones de aos. Se divide en dos periodos, el terciario y el cuaternario, que abarca hasta nuestros das. Sin embargo, debido a la cantidad de informacin que manejan los paleontlogos sobre esta era, se tiende a dividir cada periodo en épocas. Durante la primera parte de esta era, tuvo lugar una brusca transicin de la edad de los reptiles a la edad de los mamferos, ya que desaparecieron los grandes dinosaurios y otros reptiles que haban dominado la vida durante el mesozoico.

Los fsiles gua del cenozoico suelen ser microscpicos, como por ejemplo las diminutas conchas de los foraminferos. También se utiliza el polen fsil para la datacin de los estratos rocosos de esta era.

5.1 Época del paleoceno

El paleoceno marca el inicio de la era cenozoica. De esta época se conocen siete grupos de mamferos y todos parecen ser originarios del norte de Asia, desde donde migraron a otras partes del mundo. Estos mamferos primitivos tenan muchas caractersticas en comn. Eran pequeos y ninguna especie superaba la talla de un oso. Eran todos cuadrpedos, caminaban sobre la planta de los pies, con cinco dedos cada uno. Es probable que tuvieran la cabeza pequea y el hocico estrecho y por tanto una cavidad craneal reducida. Los mamferos predominantes del periodo fueron los miembros de tres grupos ya desaparecidos: los creodontos, ancestros de los carnvoros modernos; los amblpodos, pequeos pero pesados; y los condilartos, herbvoros de cuerpo ligero y cerebro pequeo. De los grupos del paleoceno, sobreviven los marsupiales, los insectvoros, los primates y los roedores.

5.2 Época del eoceno

Durante el eoceno, que comenz hace 56,5 millones de aos, aparecieron una serie de ancestros que evolucionaran hasta animales de nuestro tiempo. Eran de pequea estatura, algunos de ellos parecidos a caballos, rinocerontes, camellos, roedores y monos. Los creodontos y los amblpodos continuaron evolucionando durante esta época; sin embargo, los condilartos se extinguieron antes de finalizar la época. Surgieron los primeros mamferos acuticos, antecesores de las ballenas actuales, y algunas aves, como las guilas, los pelcanos, las codornices y los buitres. Las variaciones que tuvieron lugar en la vegetacin respondan a las distintas adaptaciones de las plantas a los cambios climticos.

5.3 Época del oligoceno

Durante esta época, que comenz hace 35,4 millones de aos, desaparecieron la mayora de los mamferos arcaicos de las primeras épocas del cenozoico. En su lugar aparecieron representantes de muchos de los mamferos actuales. Los creodontos se extinguieron y surgieron los primeros carnvoros verdaderos, parecidos a los gatos y a los perros. También vivi un primate antropoideo en el norte de América que desapareci al final de la época. Dos grupos de animales ya extintos, evolucionaron durante este tiempo: los titanoterios, relacionados con los rinocerontes y los caballos, y los oreodontos, herbvoros de tamao pequeo emparentados con los camellos.

5.4 Época del mioceno

El desarrollo de los mamferos durante el mioceno, que empez hace 23,3 millones de aos, estuvo relacionado de forma directa con un importante avance evolutivo en el reino vegetal, la aparicin de las gramneas. Estas plantas, ideales como forraje, contribuyeron al crecimiento y desarrollo de los animales herbvoros, como los caballos y los rinocerontes, que abundaron en el mioceno. Los mastodontes siguieron evolucionando y se generaliz la presencia del Dryopithecus, un animal parecido a los gorilas, en Europa y Asia. Algunos carnvoros, como los gatos y una especie de perro-lobo, se extendieron por varias partes del mundo.

5.5 Épocas del plioceno y pleistoceno

El plioceno comenz hace 5,2 millones de aos y el pleistoceno hace 1,64 millones de aos. La paleontologa de ambas épocas no difiere mucho y es considerada por muchos zologos como el clmax de la edad de los mamferos. Estas épocas se caracterizaron por la abundancia de grandes mamferos, la mayora de los cuales todava perviven. Algunos de ellos eran los bfalos, los elefantes y los mamuts. Estos ltimos se extinguieron antes de finalizar el pleistoceno. En Europa hubo antlopes e hipoptamos, carnvoros como leones, tejones, zorros, linces, nutrias, pumas, mofetas y otras especies desaparecidas, como el gran tigre dientes de sable. En el norte de América surgieron los primeros osos, debido a las poblaciones que migraron desde Asia. El armadillo y el perezoso terrestre migraron del sur al norte del continente americano, y el buey almizclero se extendi hacia el sur desde las regiones rticas. Los seres humanos, como tales, aparecieron en esta época.