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los dinosaurios y los reptiles

Por: marlonadrian | Publicado: 05/05/2011 19:11 |
Paleontologa
Paleontologa
1 INTRODUCCIN

Paleontologa, estudio de la vida prehistrica animal y vegetal, que se realiza mediante el anlisis de restos fsiles. El estudio de estos restos permite a los cientficos determinar la historia de la evolucin de organismos extintos, de la misma manera que si fueran organismos vivos. La paleontologa también desempea un papel principal en el conocimiento de los estratos rocosos o capas de la Tierra. Esta ciencia contribuye a la elaboracin de mapas geolgicos muy precisos, esenciales en la prospeccin de petrleo, agua y minerales. Para ello se utiliza informacin minuciosa sobre la distribucin de los fsiles en los estratos y diferentes métodos de datacin para estimar la edad de las rocas.

Hasta comienzos del siglo XIX, en que se establecieron los principios bsicos de la geologa moderna, no se conoca la verdadera naturaleza de los fsiles. Desde el siglo XVI, los eruditos debatan sobre el origen de los fsiles. Algunos ya postulaban la concepcin moderna de que los fsiles eran restos de animales y vegetales prehistricos, aunque otros los consideraban rarezas de la naturaleza o creaciones del demonio. Durante el siglo XVIII se crea que los fsiles eran reliquias del diluvio universal, citado en la Biblia.

2 ESTRATIGRAFA Y FSILES

Los paleontlogos consiguen la mayor parte de su informacin mediante el estudio de los depsitos de rocas sedimentarias que forman estratos y que se han ido sucediendo durante millones de aos. Adems, la mayora de los fsiles se encuentran en estas rocas sedimentarias. También se utilizan los fsiles, as como otras caractersticas de las rocas, para comparar los estratos de distintas zonas del mundo, gracias a lo cual se puede determinar si los estratos se depositaron durante el mismo periodo de tiempo o bajo las mismas condiciones ambientales. Toda esta informacin ayuda a realizar un anlisis global de la evolucin de la Tierra. El estudio y comparacin de los estratos geolgicos se llama estratigrafa.

Los fsiles proporcionan muchos datos tiles para poder comparar los estratos. Algunos de ellos, llamados fsiles gua, son de gran importancia debido a su amplia distribucin geogrfica y al corto margen temporal de su aparicin sobre la Tierra. Representan, por tanto, especies que estuvieron muy repartidas y que vivieron en periodos breves de tiempo. Los mejores fsiles gua son los de los organismos marinos. Estos animales evolucionaron con rapidez y se extendieron por gran parte del mundo. Los paleontlogos dividen los ltimos 570 millones de aos de la historia de la Tierra en eras, periodos y épocas. La divisin anterior de la historia geolgica se conoce con el nombre de tiempo precmbrico, que comienza con el nacimiento de la Tierra, probablemente hace ms de 4.000 millones de aos.

La evidencia ms antigua de vida en el planeta es el fsil microscpico de una bacteria que vivi hace 3.600 millones de aos. La mayora de los fsiles precmbricos son diminutos. Las especies de mayor tamao que vivieron en el precmbrico superior eran blandas y no tenan caparazn o parte dura alguna, por lo que no pudieron formar fsiles. Los primeros restos fsiles abundantes de animales algo mayores son de hace 600 millones de aos.

3 LA ERA PALEOZOICA

Dur hasta hace 245 millones de aos. Se divide en periodos: cmbrico, ordovcico, silrico, devnico, carbonfero y pérmico. Los fsiles gua de la primera mitad del paleozoico son algunos invertebrados como trilobites, graptolitos y crinoideos. Los correspondientes a la segunda mitad de esta era comprenden algunos fsiles de plantas y de vertebrados, como peces y reptiles.

3.1 Periodo cmbrico

Al principio del periodo cmbrico, hace 570 millones de aos, la vida animal estaba confinada por completo a los mares. Al final del periodo, todos los filos (categora mxima en taxonoma) del reino animal ya existan, excepto los vertebrados. Los animales ms caractersticos fueron los trilobites, unas formas primitivas de artrpodos, que alcanzaron su mximo desarrollo en este periodo y que comenzaron a extinguirse al final de la era paleozoica. Aparecieron los primeros caracoles, as como los moluscos cefalpodos. Otros grupos animales representativos del cmbrico fueron los braquipodos, los briozoos y los foraminferos. En el reino vegetal las plantas predominantes eran las algas en los océanos y los lquenes en la tierra.

3.2 Periodo ordovcico

Los animales ms caractersticos de este periodo, que comenz hace 510 millones de aos, fueron los graptolitos, pequeos hemicordados (animales que posean una estructura anatmica precursora de la espina dorsal) coloniales. Aparecieron los primeros vertebrados, unos peces primitivos, y los corales. Los animales ms grandes fueron unos cefalpodos (moluscos), que tenan un caparazn de unos 3 m de largo. Las plantas eran similares a las del periodo anterior.

3.3 Periodo silrico

Este periodo se inici hace 439 millones de aos. El avance evolutivo ms importante fue la aparicin del primer animal de respiracin aérea, un escorpin. Se han encontrado fsiles de este organismo en Escandinavia y Gran Bretaa. El primer fsil clasificado de una planta vascular (plantas terrestres con tejidos que transportan el alimento), pertenece a este periodo. Eran plantas simples cuyos tallos y hojas no estaban diferenciados.

3.4 Periodo devnico

Las formas de vida animal predominantes en este periodo, que comenz hace 408,5 millones de aos, fueron varios tipos de peces, que abarcaban tiburones, dipnoos, peces acorazados y una forma primitiva de peces con escamas ganoideas, a partir de los cuales evolucionaron probablemente los ancestros de los anfibios. Algunos restos fsiles encontrados en Pensilvania y Groenlandia, indican que ya existan los primeros anfibios. También haba corales, estrellas de mar, esponjas y trilobites. El primer insecto conocido se ha encontrado en rocas devnicas.

De este periodo se conservan un nmero considerable de plantas fosilizadas; durante él se desarrollaron las plantas leosas, y a finales del devnico lo hicieron otras plantas terrestres, como helechos, helechos con semillas, equisetos y unos rboles de tronco escamoso relacionados con los actuales selagos. Aunque en la actualidad los equivalentes a estos grupos son plantas pequeas en su mayora, en el devnico fueron especies de gran tamao y casi arborescentes. Algunos restos fsiles sugieren la existencia de bosques; incluso han aparecido tocones petrificados (mineralizados) de grandes plantas del devnico que medan unos 60 cm de dimetro.

3.5 Periodo carbonfero

El periodo carbonfero comenz hace unos 362,5 millones de aos. Durante la primera parte de este periodo haba una gran variedad de equinodermos y foraminferos en los mares, que incluso superaban a las formas animales que aparecieron en el devnico. Extraos tiburones, como los estetacndidos, predominaron entre todos los grandes organismos marinos. Los anfibios se extendieron y diversificaron. Crassigyrinus era un anfibio con forma de reptil, cabeza y boca grandes y patas de tamao reducido, adaptado a la vida acutica. Diversas plantas terrestres comenzaron a diversificarse y a aumentar de tamao, sobre todo en zonas pantanosas.

En la segunda parte del carbonfero surgieron los reptiles, adaptados a la vida terrestre, que evolucionaron a partir de los anfibios. Otros animales de este periodo fueron los arcnidos, las serpientes, los escorpiones, ms de 800 especies de ranas y los insectos ms grandes que han existido (haba una especie parecida a las libélulas, con una envergadura de ala de 74 cm). Los vegetales mayores eran unos rboles escamosos, cuyos troncos medan ms de 1,8 m de dimetro en la base y tenan una altura de 30 metros. También haba unas gimnospermas primitivas llamadas Cordaites, que tenan tallos carnosos, estaban rodeadas por una cubierta leosa y eran ms delgadas y ms altas que los anteriores. También aparece en este periodo la primera confera verdadera (una forma avanzada de gimnosperma, que consiste en una planta vascular con semillas, pero sin flores).

3.6 Periodo pérmico

Este periodo comenz hace 290 millones de aos y durante el mismo ocurrieron sucesos tan relevantes como la desaparicin de gran parte de los organismos marinos y la rpida evolucin y expansin de los reptiles. Los reptiles de este periodo fueron, a grandes rasgos, de dos tipos: reptiles semejantes a los lagartos, completamente terrestres, y reptiles semiacuticos lentos. De entre todos, fueron un pequeo grupo, los Terpsidos, los que dieron lugar a los mamferos. La vegetacin estaba constituida sobre todo por helechos y conferas.

4 LA ERA MESOZOICA

También se denomina con frecuencia la era de los reptiles, debido a que esta clase animal domin la Tierra durante todo este tiempo. Comenz hace 245 millones de aos e incluye los periodos trisico, jursico y cretcico. Los fsiles gua de esta era son un grupo de cefalpodos extintos, llamados amonites, y ciertas formas extintas de los dlares de arena y los erizos de mar.

4.1 Periodo trisico

Los reptiles mesozoicos ms destacados, los dinosaurios, aparecieron por primera vez en este periodo, que comenz hace 245 millones de aos. Los dinosaurios del trisico no eran tan grandes como lo seran sus descendientes al final de la era. Eran animales de pequeo tamao que corran sobre sus dedos posteriores, balanceando su cuerpo con fuerza; tenan una cola carnosa y rara vez excedan los 4,5 m de longitud. Otros reptiles del periodo son criaturas acuticas como el ictiosaurio y reptiles voladores como el pterosaurio.

En este periodo aparecieron los primeros mamferos. Los restos fsiles de estos animales estn muy fragmentados, pero parece que eran de pequeo tamao y de apariencia similar a un reptil. En el mar surgieron los telesteos, los primeros ejemplares de los peces seos modernos. La vida vegetal del trisico inclua una gran variedad de algas marinas. En tierra, la vegetacin predominante inclua especies de hoja perenne como los ginkgos, las conferas y las palmeras. También haba pequeos equisetos (colas de caballo) y helechos, que ya existan antes, aunque comenzaron a extinguirse los miembros de mayor tamao.

4.2 Periodo jursico

El periodo jursico empez hace 208 millones de aos y durante este periodo los dinosaurios continuaron evolucionando con gran variedad de tamaos y diversidad de formas. Una clasificacin general de los mismos incluye: los saurpodos, que eran cuadrpedos corpulentos como el Apatosaurus (antes Brontosaurus); dinosaurios carnvoros bpedos, como el Tyrannosaurus; dinosaurios herbvoros bpedos, como el Trachodon; y los dinosaurios acorazados cuadrpedos, como el Stegosaurus. También haba reptiles alados como el pterosaurio (pterodctilo), que durante el jursico desarroll sus pequeas alas hasta alcanzar una envergadura de 1,2 m. Los reptiles marinos eran los plesiosaurios, de cuerpo aplanado como el de las tortugas, cuello largo y aletas anchas para nadar; los ictiosaurios, parecidos a los delfines, y unos cocodrilos primitivos.

Los mamferos del jursico eran menores que cualquier perro de pequeo tamao y se incluan en cuatro rdenes. Haba ya insectos de rdenes actuales que incluan polillas, moscas, escarabajos, saltamontes y termitas. Los crustceos estaban representados por langostas y camarones y los moluscos por grupos hoy extintos como amonites y belemnites. Estos ltimos presentaban, al igual que los calamares, un caparazn interno. La vida vegetal durante el jursico estuvo dominada por las ccadas, plantas de troncos gruesos parecidas a palmeras. Los fsiles de plantas del jursico estn distribuidos tanto en zonas templadas de la Tierra como en las regiones polares, lo cual indica que el clima era suave y uniforme.

4.3 Periodo cretcico

An durante este periodo, que se inici hace 145 millones de aos, los reptiles fueron las formas de vida dominantes. Los cuatro tipos de dinosaurios que se encontraban en el periodo anterior an subsistan y adems surgi el grupo de los dinosaurios con cuernos. A finales del cretcico, hace 65 millones de aos, todas estas criaturas comenzaron a extinguirse. El pterosaurio ms grande que ha existido vivi en esta época. En Texas (Estados Unidos) se descubri un fsil de este animal con una envergadura de alas de ms de 1,5 metros. Otros reptiles eran las serpientes y los lagartos. Se han descubierto también varios tipos de aves cretcicas, como el Hesperornis, un ave buceadora de 1,8 m de largo que tena alas vestigiales y era incapaz de volar. Los mamferos incluan a los primeros marsupiales, muy parecidos a las zarigeyas actuales, y a los primeros animales placentarios, pertenecientes a un grupo de insectvoros. Aparecieron también los cangrejos y varias clases de peces modernos.

El paso evolutivo ms importante en el reino vegetal durante el periodo cretcico es el desarrollo de las angiospermas (plantas con flor), cuyos fsiles aparecen en formaciones rocosas cretcicas. Se desarrollaron las plantas caducifolias, entre las que se encontraban la higuera, el magnolio, el sasafrs y el chopo. Al final del periodo aparecen muchas de las especies modernas de rboles y arbustos, que representan ms del 90% de las plantas conocidas de este periodo. Entre los fsiles del cretcico medio se encuentran restos de hayas, acebos, laureles, arces, robles, pltanos y nogales. Algunos paleontlogos creen que estos rboles caducifolios (que pierden las hojas cclicamente), ya existan en el jursico pero crecieron slo en zonas altas, cuyas condiciones no son favorables para la conservacin de restos fsiles.

5 LA ERA CENOZOICA

La era cenozoica comenz hace 65 millones de aos. Se divide en dos periodos, el terciario y el cuaternario, que abarca hasta nuestros das. Sin embargo, debido a la cantidad de informacin que manejan los paleontlogos sobre esta era, se tiende a dividir cada periodo en épocas. Durante la primera parte de esta era, tuvo lugar una brusca transicin de la edad de los reptiles a la edad de los mamferos, ya que desaparecieron los grandes dinosaurios y otros reptiles que haban dominado la vida durante el mesozoico.

Los fsiles gua del cenozoico suelen ser microscpicos, como por ejemplo las diminutas conchas de los foraminferos. También se utiliza el polen fsil para la datacin de los estratos rocosos de esta era.

5.1 Época del paleoceno

El paleoceno marca el inicio de la era cenozoica. De esta época se conocen siete grupos de mamferos y todos parecen ser originarios del norte de Asia, desde donde migraron a otras partes del mundo. Estos mamferos primitivos tenan muchas caractersticas en comn. Eran pequeos y ninguna especie superaba la talla de un oso. Eran todos cuadrpedos, caminaban sobre la planta de los pies, con cinco dedos cada uno. Es probable que tuvieran la cabeza pequea y el hocico estrecho y por tanto una cavidad craneal reducida. Los mamferos predominantes del periodo fueron los miembros de tres grupos ya desaparecidos: los creodontos, ancestros de los carnvoros modernos; los amblpodos, pequeos pero pesados; y los condilartos, herbvoros de cuerpo ligero y cerebro pequeo. De los grupos del paleoceno, sobreviven los marsupiales, los insectvoros, los primates y los roedores.

5.2 Época del eoceno

Durante el eoceno, que comenz hace 56,5 millones de aos, aparecieron una serie de ancestros que evolucionaran hasta animales de nuestro tiempo. Eran de pequea estatura, algunos de ellos parecidos a caballos, rinocerontes, camellos, roedores y monos. Los creodontos y los amblpodos continuaron evolucionando durante esta época; sin embargo, los condilartos se extinguieron antes de finalizar la época. Surgieron los primeros mamferos acuticos, antecesores de las ballenas actuales, y algunas aves, como las guilas, los pelcanos, las codornices y los buitres. Las variaciones que tuvieron lugar en la vegetacin respondan a las distintas adaptaciones de las plantas a los cambios climticos.

5.3 Época del oligoceno

Durante esta época, que comenz hace 35,4 millones de aos, desaparecieron la mayora de los mamferos arcaicos de las primeras épocas del cenozoico. En su lugar aparecieron representantes de muchos de los mamferos actuales. Los creodontos se extinguieron y surgieron los primeros carnvoros verdaderos, parecidos a los gatos y a los perros. También vivi un primate antropoideo en el norte de América que desapareci al final de la época. Dos grupos de animales ya extintos, evolucionaron durante este tiempo: los titanoterios, relacionados con los rinocerontes y los caballos, y los oreodontos, herbvoros de tamao pequeo emparentados con los camellos.

5.4 Época del mioceno

El desarrollo de los mamferos durante el mioceno, que empez hace 23,3 millones de aos, estuvo relacionado de forma directa con un importante avance evolutivo en el reino vegetal, la aparicin de las gramneas. Estas plantas, ideales como forraje, contribuyeron al crecimiento y desarrollo de los animales herbvoros, como los caballos y los rinocerontes, que abundaron en el mioceno. Los mastodontes siguieron evolucionando y se generaliz la presencia del Dryopithecus, un animal parecido a los gorilas, en Europa y Asia. Algunos carnvoros, como los gatos y una especie de perro-lobo, se extendieron por varias partes del mundo.

5.5 Épocas del plioceno y pleistoceno

El plioceno comenz hace 5,2 millones de aos y el pleistoceno hace 1,64 millones de aos. La paleontologa de ambas épocas no difiere mucho y es considerada por muchos zologos como el clmax de la edad de los mamferos. Estas épocas se caracterizaron por la abundancia de grandes mamferos, la mayora de los cuales todava perviven. Algunos de ellos eran los bfalos, los elefantes y los mamuts. Estos ltimos se extinguieron antes de finalizar el pleistoceno. En Europa hubo antlopes e hipoptamos, carnvoros como leones, tejones, zorros, linces, nutrias, pumas, mofetas y otras especies desaparecidas, como el gran tigre dientes de sable. En el norte de América surgieron los primeros osos, debido a las poblaciones que migraron desde Asia. El armadillo y el perezoso terrestre migraron del sur al norte del continente americano, y el buey almizclero se extendi hacia el sur desde las regiones rticas. Los seres humanos, como tales, aparecieron en esta época.

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